정신의학신문 | 최강록 정신건강의학과 전문의

 

사연)  요즘 이상한 생각이 들어 걱정입니다. 요즘 마트같이 사람 많은 곳을 가면 모르는 여성 분들 뒤에서 몰래 스킨십을 하고 싶은 충동이나 생각이 들어요. 

예를 들면, 마트 안에서 물건 앞에 여성 분들이 계시면 은근슬쩍 물건을 꺼내는 척 뒤에서 껴안는 자세를 취하는 생각이나 괜히 부딪쳐서 스킨십을 하고 싶다는 생각들이 들어요. 당연히 평소엔 행동으로 옮기지는 않는데 혹시나 제가 술에 취해서 자제력을 잃고 실제로 행동으로 옮길까 봐 두려워요.

갑자기 요즘 이럽니다. 저 왜이럴까요?

 

답변) 안녕하세요 사연자님, 적어 주신 고민 잘 읽어 보았습니다. 사연자님께서 겪는 현상은 기본적으로는 ‘성적 공상(sexual fantasy)’이라고 칭합니다. 사람이라면 누구나 적어도 잠시나마 성적 공상을 할 수 있습니다. 일부 학자들의 연구에 따르면 성적 공상은 건강한 성생활을 반영하고, 성적 흥분과 성적 즐거움을 촉진하는 성적 자극의 또 다른 형태라고도 설명합니다. 그래서 ‘공상 자체’는 비정상적인 것으로 보기 어렵다는 의견이 대다수입니다.

사연자님이 겪는 성적 공상의 원인을 증명하기는 무척 어렵습니다. 그렇지만 몇 가지 가설을 세워볼 수는 있을 것입니다. 여기서는 여러 가설을 검토해 보고, 사연자님 자신을 잘 이해하고 건강한 일상을 지낼 수 있는 방향으로 말씀드리려 합니다.

 먼저 사연자님께서 성적인 공상에 사로잡히게 된 이유로 세 가지의 가능성을 떠올려보았습니다. 첫 번째는 성적 공상을 ‘고통에 대한 무의식적 방어기제’로 사용한 경우입니다. 프로이트가 개념화한 열 한가지 방어기제 중에 공상이 있습니다. 간단히 설명하면 현실에서 겪는 고통이나 스트레스를 도피하는 무의식적인 수단으로서 공상을 선택한다는 것이죠. 공상 세계에 머무르면 보상이 주어집니다. 현실의 고통과 잠시 거리를 두면서, 부정적인 감정이 조금이나마 해소됩니다. 

그래서 사연자님께서 현재 겪는 스트레스 요인을 잘 살펴볼 필요가 있습니다. 최근에 잘 풀리지 않는 일이 있거나, 과거 소화되지 않은 좌절 경험 또는 미래에 대한 걱정들을 어떻게 다루고 있는지 점검하세요. 누구나 스트레스와 고통을 안고 있지만, ‘대처 방법’과 ‘대처하고 남는 에너지 수준’에 따라 마음의 건강 상태가 달라집니다. 무작정 스트레스를 억압하거나 생각하지 않고 회피하면, 대신 마음을 채워 넣을 ‘공상’에 자연스럽게 초점을 두고 에너지를 쏟게 됩니다. 

한정된 에너지는 공상이 아니라 스트레스를 해결하는 데 써야 장기적으로 공상의 빈도를 줄여 나갈 수 있습니다. 사연자님의 스트레스 요인들과 구체적으로 해결할 수 있는 방법들을 글로 적고, 해결 난이도가 낮은 것부터 실천해 보세요. 공상이 아닌 현실 문제에 쏟는 에너지를 늘려 나갈 필요가 있습니다. 사연자님이 만일 당장 아무것도 실천할 용기는 없더라도 괜찮습니다. 문제를 시각화하고 정리하는 것만으로 공상으로 분산된 에너지를 집중시킬 수 있습니다. 

 

사진_ freepik
사진_ freepik

두 번째 가설은 사연자님께서 ‘친밀한 관계에 대한 욕구를 채울 수 없는 경우’입니다. 이 욕구는 일반적으로 타인과 깊이 있는 소통을 통해 채울 수 있습니다. 그런데 이것이 당장 이루어지기 힘든 환경일 경우 공상으로 대체하는 것이죠. 사연자님이 친밀한 관계에 대한 욕구를 자각하지 못하면, 욕구가 쌓이면서 동반되는 단절감, 소외감, 외로움의 정서 또한 제대로 자각하지 못하고 함께 억압하기가 쉽습니다. 감정을 세분화하여 명료하게 인식하고 이를 소화하지 못하면 ‘막연한 불안감’만을 느끼고, 이 불안을 해소하기 위해 성적 공상으로 회피하는 것이죠. 실제로 타인과의 직접적인 신체 접촉은 매우 강렬하게 ‘연결감’을 느끼는 체험입니다. 단절감과 외로움과 같은 부정적인 정서가 완화됨은 물론이고, 친밀한 관계에 대한 욕구도 해소될 수 있습니다. 그러한 수단으로서 누군가와 신체적으로 접촉하는 구체적인 공상이 떠오른 것일 수 있습니다.

따라서 이러한 경우, 일단 언어적인 대화로 깊이 소통하는 경험을 통해 타인과의 건강한 연결감을 회복하고, 외로움을 해소하는 작업이 필요합니다. 사연자님과 가까운 대상과 자신의 마음을 솔직하게 나누어 보길 권합니다. 아직 그러한 대상이 없다면 부담스럽지 않게 전문가와 온라인으로 소통하는 것에서 출발하면 어떨까 합니다.

 

마지막 세 번째 가설은 사연자님이 ‘원래 불안과 걱정이 많은 사람일 경우’입니다. 평소에도 불안이나 걱정을 습관적으로 하는 분들의 경우에는 많은 사람이 대수롭지 않게 생각하는 것을 붙잡고 ‘반추적인 사고’를 하는 경향이 있습니다. 반추는 쉽게 말해 곱씹는 겁니다. 원래 생각은 통제할 수 없습니다. 일상에서 불쑥 의미 없거나 쓸모없는 생각, 사회적으로 용인되기 어려운 생각들 모두 자연스럽게 떠오를 수 있는 것들입니다. 생각을 자연 현상에 비유하자면 시냇물 위에 떠내려가는 나뭇잎과 같은 것입니다. 어디서 왔는지 모를 나뭇잎이 아무 데로 흘러갑니다. 결국 생각은 흘러가는 속성을 지녔을 뿐입니다. 

그런데 우리가 겪는 많은 심리적인 고통은 시냇물 위에서 흘러가는 나뭇잎을 없애려 하거나 문제시하면서, 굳이 손바닥 위에 올려놓고 계속 바라보는 것에서 비롯됩니다. 나뭇잎이 흘러간다는 자연 현상을 수용하지 못하면, 결국 ‘통제’하려 합니다. 그리고 나뭇잎 하나하나를 다 모아 두며 통제하는 데는 심리적인 에너지가 많이 필요합니다. 생각을 반복하고 곱씹는 반추적인 사고를 지속하느라 정작 현실 세계에서 쓸 에너지가 남지 않게 됩니다. 

 

사연자님이 평소 생각을 어떻게 다루고 있는지 점검하시면 좋겠습니다. 성적 공상을 걱정하고 염려하는 것은 자연스럽습니다. 그런데 더 나아가 ‘이러한 생각을 도대체 왜 하지? 이 생각은 잘못됐어, 안 하고 싶어, 당장 없애야 해’라는 통제적인 태도는 되려 부정적인 생각의 빈도를 증가시킬 수 있습니다. 만약 ‘1분 동안 노란색 자동차를 떠올리지 마세요’라는 지시문을 들으면, 생전 아무 생각도 없었는데 노란색 자동차를 미친 듯이 떠올릴 수밖에 없는 것과 같습니다. 특정 생각을 제거하려는 시도는 역설적으로 더욱 빈도를 증가시킨다는 실험 결과를 보면 이해가 쉬울 겁니다.

그러니 사연자님의 성적 공상에 대해서는 지나치게 제거하려는 노력보다는, ‘이러한 생각을 하는 것을 너무 자책하지 않아도 된다.’ ‘실행할 의지가 없고, 그냥 팝업 광고처럼 떠오른 생각에 불과하다.’ ‘내가 붙잡지 않으면 나뭇잎 흘러가듯 지나갈 수 있는 생각이다.’ 이렇게 유연한 생각을 함께 떠올려 줄 필요가 있습니다.

술을 마시면 공상을 억제하지 못하고 충동적으로 행동할까봐 염려하고 있으신데요. 물론 타당하게 들 수 있는 염려라고 생각합니다. 알코올의 섭취는 무의식적인 충동 또는 욕구를 억압하는 기제들이 완화되기 때문에, 행동화할 가능성도 배제할 수는 없습니다. 중요한 사실은 이를 사연자님이 잘 인지하고 경계하고 있다는 겁니다. 앞으로 술을 꼭 마시고 싶다면, 통제할 수 있는 환경을 조성하시면 됩니다. 혼자만의 공간에서 마신다거나, 술의 양을 엄격히 제한하는 식으로 말입니다.

 

사연자님이 가진 성적 공상의 원인을 나름대로 이해하고 수용했다면, 이를 나쁜 것으로 판단하고 제거하려는 노력보다도, 앞으로는 거리 두고 대체할 수 있는 활동으로 에너지를 쏟는 것이 건강한 선택지가 되겠습니다. 첫 번째로 운동을 권합니다. 달리기와 같이 신체의 한계를 느끼고 몰두할 수 있는 활동을 해보세요. 내 몸을 스스로 통제하는 안전감을 제공하고, 불안과 긴장감을 적정 수준 해소하는 긍정적인 효과가 있습니다. 두 번째로는 생각과 거리를 두고 관찰하는 데 효과적으로 검증된 ‘마음챙김 훈련’을 권합니다. 마음챙김 훈련을 연습할 수 있는 많은 영상, 음성 콘텐츠를 검색해서 시도하셔도 좋습니다. 만약 혼자 해결하기 어렵다고 느낀다면 정신과나 상담센터를 방문하셨으면 합니다. 사연자님의 문제에 보다 빨리, 정확하게 개입할 수 있습니다. 사연자님의 고민을 나눠 주셔서 감사합니다. 고민을 해결하실 수 있기를 믿고 응원하겠습니다.

 

사당숲 정신건강의학과 전문의 | 최강록 원장

 

 

[참고문헌]

J L. Singer, "Daydreaming".. New York: Random House, 1966.

H. Leitenberg, K. Henning, "Sexual Fantasy.", Psychological Bulletin, Vol. 117, No. 3, pp. 469–96, 1955.

C C. Joyal, A. Cossette, V. Lapierre,. "What Exactly Is an Unusual Sexual Fantasy?." The Journal of Sexual Medicine, Vol. 12, No. 2, pp. 328-340, 2014.

 

최강록 정신건강의학과 전문의 사당숲 정신건강의학과 원장
서울대학교 공과대학, 한양대 의과대학 학사, 석사
(전)의료법인 삼정의료재단 삼정병원 대표원장
한양대학교병원 정신건강의학과 외래교수
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